Los científicos han clasificado unas 5.000 especies como mamíferos. Según el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan, sólo hay tres características exclusivas de los mamíferos. Las tres características son las glándulas mamarias, el pelo y tres huesos del oído medio. Otras características que a menudo se consideran exclusivas de los mamíferos se encuentran en otras especies, como las aves, los insectos y los reptiles.

Glándulas Mamarias

Los mamíferos obtuvieron su nombre de esta adaptación evolutiva. Las glándulas mamarias sólo se encuentran en las especies de mamíferos, y en ninguna otra especie. Las glándulas mamarias evolucionaron a partir de glándulas sudoríparas modificadas para producir leche para la descendencia. Sólo las hembras mamíferas producen leche, una adaptación que requiere una inversión de tiempo y energía para cuidar de la descendencia recién nacida.

Animales en las zonas de pastos

Cabello

El pelo en los mamíferos es una adaptación que proporciona aislamiento para mantener al animal caliente, proporciona protección a la piel del animal, proporciona camuflaje a través de patrones de color y ayuda al animal al proporcionarle una mayor entrada sensorial a través del tacto.

Huesos del oído medio

Todos los mamíferos tienen tres huesos del oído medio, comúnmente llamados martillo, yunque y estribo. Sus nombres científicos son malleus, yunque y estribo. El martillo y el yunque evolucionaron a partir de los huesos de la mandíbula de los primitivos antepasados de los mamíferos. Estos huesos trabajan juntos para transmitir vibraciones al tímpano.

Glándulas sudoríparas

Las glándulas sudoríparas, aunque son únicas de los mamíferos, no están presentes en todos los mamíferos. Por ejemplo, la ballena no tiene glándulas sudoríparas, pero no las necesita porque vive en el océano.

Regulación de la temperatura

Si bien la mayoría de los mamíferos son de sangre caliente, no todos son capaces de regular su temperatura, que es la definición de ser de sangre caliente. Los murciélagos y las ratas topo no pueden regular su temperatura corporal, mientras que las abejas, los pájaros y la polilla halcón sí pueden.

Otras características que no son exclusivas de los mamíferos

Otras características que no son exclusivas de los mamíferos son el nacimiento vivo, el crecimiento determinado y un corazón de cuatro cámaras. Algunos tiburones dan a luz a sus crías, mientras que dos mamíferos, el ornitorrinco y el equidna, ponen huevos. Se sabe que los mamíferos tienen un crecimiento determinado, pero también lo tienen las aves, y al menos el caimán americano. Los corazones de cuatro cámaras tampoco son exclusivos de los mamíferos, ya que tanto las aves como los cocodrilos también los tienen.