¿Cómo afecta la hibernación a las ardillas físicamente?

Las ardillas son una de las muchas especies animales que hibernan durante los meses de invierno. Pero, a diferencia de los verdaderos hibernadores como las marmotas, las ardillas se despiertan periódicamente y vuelven a su hibernación. No todas las ardillas pasan el invierno dormidas; las que lo hacen tienen diferentes horarios de hibernación, incluso dentro de un mismo hábitat. Cuando hibernan, sus procesos corporales son lentos y duermen durante días o semanas.

Latido del corazón y respiración

Esencial para hibernar es la habilidad de la ardilla de disminuir su ritmo cardíaco para que su cuerpo no use mucha energía. Normalmente bombea a unos 350 latidos por minuto, su corazón sólo bombea unas 15 veces por minuto mientras hiberna. Su ritmo respiratorio también es lento. Una ardilla activa puede respirar 60 veces por minuto; durante la hibernación, hace unas 20 respiraciones por minuto.

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Temperatura corporal

La ardilla de sangre caliente adapta las temperaturas corporales más frías cuando hiberna. Esto le permite dormir más tiempo reduciendo la cantidad de calor que su cuerpo debe producir. Despierta y activa, una ardilla puede tener una temperatura corporal de entre 96 y 106 grados Fahrenheit, pero puede bajar hasta 42 grados cuando el animal hiberna.

Alimentación

A diferencia de los verdaderos hibernadores, las ardillas no duermen todo el invierno. Su estado es más bien de latencia, más que de verdadera hibernación, porque se despiertan a menudo. Los verdaderos hibernadores almacenan capas de grasa antes de que llegue el invierno, y sus cuerpos usan la grasa para el sustento de las criaturas que duermen. El cuerpo de una ardilla puede usar algo de grasa mientras duerme, pero la criatura se despierta periódicamente para comer semillas y nueces y para ocuparse de su negocio de orinales. Luego se vuelve a dormir por otros días o semanas hasta que su hambre la despierta de nuevo.

Cuando no está en hibernación

Durante los meses más cálidos, las ardillas pasan el tiempo inmediatamente después de despertarse comiendo y reconstruyendo la grasa perdida durante la hibernación. Disfrutan de abundante comida durante el verano; cuando llega el otoño, encuentran un buen lugar para anidar para el invierno, generalmente en una madriguera subterránea. Comienzan a almacenar comida en la madriguera para masticar durante la hibernación, así no tendrán que dejar el nido hasta que llegue el clima cálido. Los verdaderos hibernadores se preparan durante meses para que sus cuerpos tengan suficiente grasa, pero las ardillas se aseguran de almacenar suficientes semillas y nueces en su lugar.

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