¿Cómo ayuda el color de la piel de los cocodrilos a sobrevivir?

La mayoría de las 13 especies de cocodrilos existentes tienen un hermoso patrón de piel. Desafortunadamente, existe un gran mercado de moda para estas pieles, y muchas especies se han puesto en peligro debido a la caza excesiva y la caza furtiva. Más importante que el placer estético que los humanos obtienen de la piel del cocodrilo, los colores y patrones de esta piel han ayudado a los cocodrilos a sobrevivir durante millones de años.

Escondiéndose de los depredadores

Como adultos, los cocodrilos tienen pocos depredadores de los que esconderse; lo único que le preocupa a un cocodrilo grande es un cocodrilo aún más grande o un humano. Por consiguiente, no se necesita una coloración críptica; los cocodrilos adultos están protegidos principalmente por su tamaño y sus incomparables capacidades acuáticas. Los cocodrilos jóvenes son un asunto diferente, y están en el menú de una gran variedad de depredadores como serpientes, aves zancudas, mapaches, peces grandes, tortugas y otros cocodrilos. Los juveniles están muy bien camuflados; generalmente son de color verde oliva claro con numerosas barras transversales oscuras y manchas negras. El pesado patrón de los juveniles proporciona un camuflaje eficaz y les permite esconderse entre la vegetación de la orilla del agua.

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Escondiéndose de la presa

Los cocodrilos jóvenes consumen una gran variedad de presas; casi cualquier cosa pequeña que nade en el agua, vuele sobre la superficie o salte en la orilla del río es un juego justo. Para capturar a estas presas, los cocodrilos jóvenes emboscan o acechan a sus presas mientras confían en su extremadamente efectivo camuflaje de piel para ocultarlas. A medida que envejecen, los cocodrilos suelen perder las marcas de alto contraste y la coloración de su juventud, convirtiéndose en un tono uniforme de verde oscuro o marrón. Una vez que esto sucede, los cocodrilos deben depender de las aguas profundas para esconderse de sus potenciales presas.

Termorregulación

Cuando todos los demás factores son iguales, un cocodrilo más grande tarda más tiempo en calentarse al sol que un cocodrilo más pequeño. Un cocodrilo de 2 pies puede necesitar sólo unos pocos minutos de tiempo tomando el sol en una pequeña parcela para calentar su cuerpo de manera efectiva, mientras que un adulto puede tener que extenderse al sol durante varias horas para alcanzar temperaturas efectivas para cazar, digerir o aparearse. El animal más grande tiene menos superficie en relación con su volumen que el animal más pequeño. La coloración oscura uniforme del adulto permite una mejor absorción solar y un calentamiento más rápido que si estuviera estampado como un cocodrilo joven.

Variación

Los cocodrilos viven en varios hábitats, y a menudo sus colores y patrones son únicos para el hábitat o la región en la que residen. Por ejemplo, los cocodrilos enanos (Osteolaemus tetraspis) suelen ser de color oscuro, perfecto para que las pequeñas especies terrestres se camuflen en el suelo del bosque. Los grandes cocodrilos cazan ocasionalmente cocodrilos enanos, por lo que el camuflaje de los enanos es importante no sólo para capturar presas sino también para evitar depredadores. Los cocodrilos de agua dulce (Crocodylus johnstoni) son pequeños cocodrilos australianos que viven en billabongs y lagunas de agua dulce. Los adultos son normalmente de color verde claro a bronceado, pero se han visto varias poblaciones de animales más pequeños y oscuros. Aunque la ventaja selectiva de esta variación de color aún no se comprende, probablemente permite un mejor camuflaje para sus ubicaciones específicas.

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