Cómo identificar langostas y saltamontes

El sonido de los saltamontes nos recuerda los días cálidos y perezosos de verano que la mayoría de nosotros pasamos tumbados en la larga hierba; pero entre los agricultores, los saltamontes y las langostas tienen una reputación más siniestra como destructores de cultivos. La mayoría de los saltamontes de cuerno corto y todas las langostas pertenecen a la misma familia, los acrídidos, y son insectos muy similares. Las langostas difieren principalmente en su capacidad para cambiar de apariencia y comportamiento en respuesta a los aumentos de la población y la reducción de los suministros de alimentos. Los saltamontes de cuernos largos, o katydids, también se parecen, pero son miembros de la familia Tettigoniidae.

Saltamontes

Los saltamontes comparten muchas características con otros insectos, incluyendo seis patas, una cabeza, abdomen y tórax separados, y un caparazón duro y quitinoso. Las diferentes especies varían en tamaño entre 1/2 pulgada y 2 3/4 pulgadas, o 7 centímetros. Los saltamontes tienen largas patas traseras, grandes ojos, un solo par de antenas y dos pares de alas. Sus alas delanteras son delgadas y resistentes, y sus alas traseras son anchas y flexibles. En algunas especies las alas son de colores brillantes, pero la mayoría de los saltamontes son de color verde, marrón o gris, para ayudarles a mezclarse con su entorno. Los saltamontes también tienen grandes bocas para masticar. La característica que identifica a los saltamontes de cuerno largo es su antena, que es más larga que sus alas, mientras que los saltamontes de cuerno corto tienen antenas cortas y rechonchas.

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Langostas

Los cuerpos de las langostas experimentan cambios cuando pasan de un comportamiento solitario a uno de enjambre. Sus alas crecen, permitiéndoles volar grandes distancias; algunas especies cambian de color o apariencia. Las cabezas de las langostas migratorias (Locusta migratoria) se vuelven más aerodinámicas, y las langostas del desierto (Schistocerca gregaria) cambian de verde a negro con manchas anaranjadas. Las langostas tienen dos fases, la solitaria y la de enjambre. Las langostas hembras son más grandes que los machos cuando la especie está en la fase solitaria; pero cuando están en enjambre, las diferencias de tamaño se reducen y a veces desaparecen por completo. La mayoría de los saltamontes se parecen a medida que crecen, aumentando su tamaño en cinco o seis fases, ganando alas en su fase final, la de adulto.

Comportamiento social

Los saltamontes y las langostas tienen diferentes patrones de comportamiento social que pueden ayudar a identificarlos. Un solo insecto puede ser un saltamontes o una langosta, pero una banda de insectos muy cercanos entre sí son casi seguro langostas. Los saltamontes tienden a ser insectos solitarios, sólo se encuentran con otros para aparearse y reproducirse. Las langostas son solitarias sólo a veces. Cambian de solitarias a gregarias o en enjambre cuando sus poblaciones alcanzan una cierta densidad, y a menudo si la vegetación circundante se seca. En lugar de evitarse, buscan otras langostas y realizan sus actividades diarias de alimentarse, tomar el sol, desplazarse y posarse en grupos o bandas.

Migración

Los saltamontes y las langostas son similares en sus preferencias por hábitats específicos, pero las langostas tienen un amplio rango de distribución, migrando a diferentes áreas. La mayoría de los saltamontes permanecen más o menos donde nacieron, viviendo en pastizales y matorrales abiertos y secos, y también suelen invadir los campos de los agricultores adyacentes. Cuando forman enjambres, las langostas recorren grandes distancias en bandas y también vuelan largas distancias cuando están solas. Las directrices de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación sobre las langostas del desierto indican que las langostas rastreras viajan entre 650 y 5.500 pies. Las langostas solitarias pueden volar 870 millas en un día.

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