Cómo identificar las sanguijuelas

Mucha gente se estremece al pensar en las sanguijuelas: oscuras y retorcidas chupasangres que mastican la carne hinchada. Si bien es cierto que las sanguijuelas a veces pueden parecer espantosas (algunas son lo suficientemente grandes y fuertes como para morder la piel de un hipopótamo, mientras que otras hacen su hogar en los rincones de las líneas de goma de los cocodrilos), en su mayor parte, son relativamente inofensivas. Aún así, los humanos no pueden garantizar un escape de estos infames animales vampíricos y a menudo incomprendidos.

Apariencia

Las sanguijuelas son gusanos anchos, planos y segmentados que llevan apéndices en forma de ventosa en cada extremo de sus cuerpos. Estos animales pueden crecer entre unos pocos milímetros y casi 10 pulgadas de longitud. Vienen en tonos oscuros, negro, marrón y a veces verde, y pueden presentar manchas o rayas o ninguna marca en absoluto. Muchas variedades tienen pares de ojos visibles sobre sus extremos frontales. Las especies que consumen sangre o tejido animal pueden tener bocados de hasta 80 dientes en forma de sierra o poderosas mandíbulas en forma de víscera.

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Hábitat

La mayoría de las variedades de sanguijuelas viven en aguas dulces poco profundas, de movimiento lento o relativamente estancadas. Otras pueden encontrarse en los océanos, pantanos o suelos húmedos. Aunque estos animales prefieren alimentarse de peces, en los Estados Unidos la mayoría de las personas entran en contacto con las sanguijuelas mientras chapotean en sus piscinas, estanques o lagos favoritos. Aquí, a veces se agarran a la piel humana y proceden a chupar la sangre de sus huéspedes.

Comportamiento alimentario

Muchas variedades de sanguijuelas son depredadoras, consumen gusanos, insectos acuáticos, caracoles y otros invertebrados. Las sanguijuelas que se alimentan sólo de sangre producen un tipo especial de saliva que evita la formación de coágulos de sangre, permitiendo que un flujo constante de sangre fluya mientras una sanguijuela tiene hambre. Una vez que una sanguijuela se adhiere a un huésped, puede absorber hasta 10 veces su propio peso corporal en menos de media hora. Una vez que está saciada, simplemente se aleja.

Reproducción y crecimiento

La mayoría de las sanguijuelas llevan órganos sexuales masculinos y femeninos, permitiendo a una sola sanguijuela poner e inseminar huevos. Estos huevos están contenidos en capullos y adheridos a la materia vegetal, tierra húmeda, desechos submarinos o incluso a los cuerpos de los padres que los pusieron. Una vez que nacen, las crías parecen versiones en miniatura de sus padres adultos. El único cambio que experimentan a medida que envejecen es un aumento de tamaño. De hecho, dependiendo de la temperatura y la disponibilidad de comida, la mayoría de las sanguijuelas pueden llegar a la madurez en unas pocas semanas o meses.

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