Puede que pienses que las lombrices son asquerosas, pero varios miles de especies de lombrices benefician a la gente de muchas maneras sorprendentes. Las lombrices de tierra consumen y descomponen la materia orgánica, incluida la celulosa de las plantas, como la de las astillas de madera, y los desechos resultantes proporcionan un entorno rico en nutrientes para los cultivos. Las lombrices de tierra que viven en tan sólo un acre de tierra pueden reciclar hasta 5 toneladas de suelo al año. Las lombrices también aceleran el proceso de convertir los residuos orgánicos en abono utilizable.

Digestión de la lombriz de tierra

En un contenedor de abono, los gusanos consumen tanto residuos orgánicos como virutas de madera si los usas como cama. Una lombriz de tierra no tiene dientes; en su lugar, la lombriz rompe las duras fibras de celulosa con la ayuda de bacterias y hongos en su sistema digestivo. Mientras que las bacterias se encargan de la digestión, los hongos descomponen la celulosa para que pase a través de la lombriz. La molleja del gusano muele la comida en partículas más finas, que como la molleja de un pájaro contiene granos de arena dura y minerales. Este eficiente proceso permite al gusano consumir hasta la mitad de su peso por día en material orgánico.

el ciclo de vida de una lombriz de tierra desde el huevo hasta el adulto

Basura dentro, basura fuera

El material no digerido, como la tierra, pasa a través del intestino largo del gusano para ser excretado en forma de castings. Los excrementos, también llamados estiércol de lombriz, tienen un gran valor para los agricultores y jardineros para el enriquecimiento del suelo. Cada gusano puede producir diariamente piezas de fundición iguales a su propio peso. Los excrementos de lombriz contienen muchos nutrientes que las plantas necesitan para un crecimiento saludable, y pueden contener entre 5 y 11 veces más nitrógeno, fósforo y potasio que la tierra en la que se cosen los cultivos.

Vermicompostaje

Las lombrices de tierra pueden ser los descomponedores físicos más valiosos en un sistema de vermicompostaje. Las lombrices útiles para el compostaje no son las habituales lombrices de tierra que se encuentran en el jardín. Las mejores especies para el vermicompostaje son las lombrices ramificadas (Eisencia foetida) y las serpientes rojas (Lumbricus rubellus), que típicamente prosperan en viejas pilas de estiércol. Su eficiente procesamiento de material de desechos agrícolas y orgánicos produce un rico vermicompost que es útil tanto como mantillo como en mezclas de tierra para macetas. El vermicompost tiene un contenido nutricional más alto que el promedio de las mezclas de tierra para jardinería y es particularmente útil para iniciar nuevas plantaciones.

Eficiencia energética

El proceso único de la lombriz de tierra de descomponer la celulosa llevó al Departamento de Energía de los Estados Unidos a estudiar los microbios y bacterias en los sistemas digestivos de las lombrices. Aprender cómo una lombriz de tierra utiliza las bacterias y los hongos para descomponer la celulosa podría beneficiar la búsqueda de recursos energéticos alternativos económicos. La celulosa vegetal podría utilizarse para producir etanol, pero este esfuerzo se ha visto frenado por los costosos e ineficientes procesos utilizados para descomponer la celulosa. El potencial de sintetizar el proceso que utilizan los gusanos podría aumentar la viabilidad del etanol celulósico como un biocombustible económico.