Las tortugas son criaturas extrañas, con una morfología diferente a la de cualquier otro animal viviente. Con la mayor parte de la anatomía de una tortuga oculta entre su caparazón, el discernimiento de su género se logra examinando una combinación de tamaño, cola, uñas y forma de plastrón. Con la práctica, estas pistas pueden ser observadas a distancia, permitiendo la identificación incluso del sexo de una tortuga salvaje.

Uñas de los dedos

La forma más fácil de saber el género de una tortuga de orejas rojas (Trachemys scripta) o de una tortuga pintada (Chrysemys picta) es mirar las uñas del animal. Estas especies presentan sistemas de apareamiento de elección femenina, en los que los machos compiten por la atención de una hembra. Los machos usarán sus uñas para estimular las mejillas de la hembra y probar su receptividad. En consecuencia, mientras que las hembras tienen uñas relativamente cortas, los machos tienen uñas extraordinariamente largas para facilitar mejor este comportamiento.

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Colas

Aunque interpretar el género de una tortuga examinando su cola no es tan fácil para los principiantes como algunos otros métodos, es el indicador más consistente entre una variedad de especies. La mayoría de las tortugas macho tendrán una cola más larga y gruesa que las hembras para contener el falo del macho. Además, la abertura de ventilación o cloaca estará situada más cerca de la base de la cola en las hembras, más cerca de la punta de la cola en los machos.

Tamaño

Los machos y las hembras tienen diferentes tasas de crecimiento y tamaños de adultos en algunas especies de tortugas, y esto puede ser utilizado para ofrecer pistas sobre el género. Las hembras de muchas especies acuáticas, como las tortugas de orejas rojas y las tortugas de caparazón blando (Apalone sp.), crecen más que los machos, por lo que los animales muy grandes son invariablemente hembras. Lamentablemente, este no es siempre un criterio útil; las poblaciones septentrionales de la tortuga apestosa (Sternotherus odoratus) presentan machos más grandes que las hembras, mientras que las poblaciones meridionales muestran la tendencia opuesta. Otras especies, como las tortugas mordedoras (Chelydra serpentina), presentan machos más grandes que las hembras en la mayoría de los casos.

Forma de la concha

Los machos de las especies terrestres, como las tortugas de caja (Terrapene carolina) y las tortugas (Geochelone sp.), generalmente tienen un plastrón cóncavo que ayuda durante las actividades de apareamiento. Este no es generalmente el caso de las especies acuáticas que se reproducen mientras nadan, como los deslizadores. Sin embargo, hay algunas excepciones, particularmente entre las especies que son semi-acuáticas, como la tortuga de Blanding (Emydoidea blandingii), o las que caminan por el fondo del agua, como la tortuga apestosa.