La especie de búho más pequeña del mundo, el búho elfo o Micrathene whitneyi, tiene el tamaño de un gorrión con sólo 5 pulgadas de altura. Una especie del desierto que se encuentra principalmente en Arizona y el desierto de Sonora de México, la diminuta estatura de este búho lo hace vulnerable a los depredadores y otros peligros. Aunque se sabe que los búhos elfos en cautiverio viven hasta 14 años, en su hábitat natural suelen vivir unos cinco años, gracias a las adaptaciones y comportamientos que les ayudan a sobrevivir.

Hábitos alimenticios y de caza

A pesar de su pequeño tamaño, el búho elfo es un ave de presa. Se alimenta principalmente de insectos como polillas y grillos, pero a veces atrapa presas más grandes como lagartos, serpientes, escorpiones e incluso jóvenes ratas canguro. El búho elfo tiene un oído y una visión nocturna muy desarrollados, y prefiere quedarse posado y esperar a que la presa se acerque antes de lanzarse para atraparla. Este búho ha adaptado la habilidad de volar silenciosamente, con suaves plumas en el borde de sus alas amortiguando su acercamiento mientras desciende sobre su presa.

como sobrevive un buho elfo

Defensa contra los depredadores

A pesar de ser un depredador, el búho elfo también es presa de especies de búhos más grandes, así como de halcones y arrendajos mexicanos. Los búhos elfos jóvenes también son vulnerables a ser comidos por las serpientes. En general, los búhos elfos no son agresivos, y prefieren huir a pelear; sin embargo, los búhos elfos que anidan se agrupan junto con sus parejas y las parejas vecinas de búhos elfos para atacar a los depredadores que se acercan al nido, alertándose mutuamente del peligro con un canto. Se sabe que este búho “juega a la zarigüeya”, fingiendo estar muerto hasta que el peligro haya pasado.

Hábitat y reproducción

Los búhos elfos prefieren anidar y refugiarse en cavidades creadas en los árboles y cactus por los pájaros carpinteros, donde están bien protegidos de los elementos y de los depredadores. Aunque las hembras suelen criar sólo una nidada al año, para ayudar a asegurar la propagación de la especie, los machos reclaman y defienden múltiples nidos para que haya alternativas si un nido falla o se ve comprometido. Las parejas nidificantes sustituirán las nubes de huevos perdidas, y a veces criarán una segunda nidada si la primera se pierde antes de llegar a la madurez.

Conservación del búho elfo

A pesar de las vulnerabilidades a las que se enfrenta la especie, el búho duende está incluido como “preocupación menor” en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Aparte de los depredadores, la mayor amenaza para esta especie es la pérdida de hábitat. Aunque se han adaptado parcialmente a la urbanización, la pérdida de hábitat ha hecho que la especie se extirpe en Baja California y esté en peligro de extinción en California y Arizona. Los esfuerzos de conservación en esas zonas incluyen la cría en cautiverio, la restauración del hábitat y el suministro de cajas nido para fomentar la cría entre la población silvestre.