Mientras que la mayoría de las serpientes se reproducen poniendo huevos, las estrategias de reproducción en vivo han evolucionado en más de 30 linajes diferentes. A primera vista, el nacimiento vivo parece diferir enormemente de la puesta de huevos; sin embargo, en las serpientes, son procesos en gran medida similares. Algunas serpientes portadoras de vida producen camadas que contienen docenas de bebés pequeños, mientras que otras producen camadas que contienen sólo unas pocas crías relativamente bien desarrolladas.

Terminología reproductiva

Ancestralmente, las serpientes eran exclusivamente ovíparas, o animales que ponían huevos, que depositaban sus huevos aproximadamente a la mitad del período de desarrollo. Algunas evolucionaron para dar a luz a crías vivas. En las serpientes portadoras de vida, las crías se alimentan principalmente de las yemas de los huevos, en lugar de hacerlo directamente de sus madres; por consiguiente, los científicos clasifican a estas serpientes como ovíparas, a diferencia de los animales que son verdaderamente vivíparas. Las especies vivíparas encierran a sus crías en membranas transparentes – en lugar de huevos calcificados – y las mantienen dentro de sus cuerpos hasta que están listas para “eclosionar”, momento en el que la hembra da a luz.

cuantas serpientes nacen a la vez

Presiones selectivas

El número de especies ovovivíparas aumenta con la distancia del ecuador y la altura sobre el nivel del mar. La hipótesis de los herpetólogos es que las hembras ovovivíparas llevan consigo a sus crías mientras viajan y pueden tomar el sol para elevar la temperatura de sus cuerpos y de sus crías en desarrollo. Por el contrario, las especies ovíparas depositan sus huevos en el suelo, donde las frescas temperaturas de los hábitats montañosos y las latitudes septentrionales impiden un desarrollo adecuado.

Tamaño medio de la camada

En su libro, “Serpientes: La evolución del misterio en la naturaleza”, el herpetólogo Harry W. Greene compara las tendencias de las serpientes que exhiben oviparidad y ovoviviparidad. Según Greene, las serpientes ponedoras de huevos producen nidos que son, en promedio, un 20 por ciento más grandes que las camadas de serpientes ovovivíparas. Sin embargo, las serpientes nacidas vivas tienden a ser ligeramente más pequeñas que las que nacen de los huevos, lo que da como resultado camadas que típicamente contienen más individuos que las puestas de huevos; las camadas tienen un promedio de 11 crías mientras que la puesta promedio contiene siete huevos.

Camadas enormes

La mayoría de las serpientes vivas producen un número moderado de crías, entre 10 y 30. Sin embargo, algunas especies producen camadas muy grandes. Las serpientes acuáticas de espalda de diamante (Nerodia rhombifer) a veces producen más de 40 crías. Otras especies son aún más prolíficas: las serpientes acuáticas del norte (Nerodia sipedon sipedon), fer-de-lances (Bothrops asper) y las serpientes tigre (Notechis scutatus) producen ocasionalmente camadas con más de 100 crías. El registro de la mayor camada documentada pertenece a una víbora de soplo (Bitis arietans) que dio a luz a 156 crías.

Camadas diminutas

La presencia o ausencia de depredadores es un factor importante que influye en el tamaño de las crías y las camadas. En general, cuando se comparan serpientes estrechamente relacionadas, la que tiene menos depredadores naturales suele producir camadas de menos crías, más grandes que las de los entornos ricos en depredadores. Por ejemplo, la boa constrictora común (Boa constrictor imperator) vive junto a numerosos depredadores en América del Sur y produce camadas de 20 a 60 crías muy pequeñas; por el contrario, las boas terrestres de Madagascar (Boa madagascariensis) -que deben evitar relativamente pocos depredadores- producen camadas de unas seis crías muy grandes.