Cuando son adultos, los caimanes son reptiles premonitorios con pocos depredadores; sin embargo, muchos animales cazan crías de caimán. Los caimanes americanos exhiben un notable grado de cuidado parental e inversión para un reptil – sólo sus parientes aviares proveen un nivel similar de cuidado para sus crías. Para ayudarles a sobrevivir, las madres a menudo cuidan los huevos durante la incubación, los liberan del nido al nacer y los acompañan a la relativa seguridad del agua, donde los cuidarán durante algún tiempo.

Construcción de nidos y deposición de huevos

Los caimanes suelen empezar a cortejar a finales de la primavera, y la cría se inicia a principios del verano. En junio y julio, las hembras comienzan a construir nidos en tierra seca, con vegetación, palos y cañas. Las hembras depositan de 30 a 50 huevos en el nido y lo cubren de nuevo. Las hembras se aventuran al agua, pero se quedan cerca del nido para proteger sus huevos. Los mapaches son importantes depredadores del nido, y consumen muchos huevos.

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Llamando a mamá

Poco antes de salir del cascarón, los jóvenes caimanes, aún dentro de sus huevos, comienzan a vocalizar. Las vocalizaciones tienen dos propósitos: sincronizar la eclosión de los hermanos y atraer a la madre al nido. Cuando comienza la eclosión, los caimanes madre se aventuran a los nidos y comienzan a abrirlos. Usando sus poderosas mandíbulas, las madres caimán levantan suavemente a las crías y las llevan al agua. Esto puede llevar un tiempo, ya que sólo puede llevar unas pocas crías a la vez, y el nido puede producir docenas de jóvenes caimanes.

Vainas protectoras

Una vez en el agua, los jóvenes caimanes tienden a permanecer cerca de su madre y forman grupos sociales llamados vainas. Estas vainas ofrecen a las crías cierta protección; sin embargo, es su gran e intimidante madre la que proporciona la mayor parte de su protección. Cuando las crías están en peligro, emiten llamadas que llaman su atención y la llevan en su ayuda. Pocos depredadores se atreven a intentar comerse a las crías cuando su madre está cerca.

Hora de seguir adelante

Los caimanes madre no pueden proporcionar este cuidado indefinidamente… en un momento dado, las crías en crecimiento competirán con ella por comida y recursos. El período de protección varía de un individuo a otro; la mayoría de los caimanes madre proporcionan protección durante unos pocos meses, pero algunos proporcionan protección a sus crías hasta un año. En este punto, la hembra debe comenzar a prepararse para proteger a las nuevas crías, cuando empiezan a eclosionar de sus nidos.