¿Cuánto tiempo cuidan los pingüinos emperadores de sus crías?

Los pingüinos emperador son padres cariñosos desde el momento en que ponen el huevo, mucho antes de que nazca. Tienen que serlo, para que el polluelo sobreviva… se reproducen durante el invierno, y el huevo debe incubar en un clima duro. Después de que el huevo eclosiona, los padres del polluelo continúan cuidando de él durante varios meses, hasta que haya crecido lo suficiente para aprender a cazar para su propia comida.

Protegiendo el huevo

Los pingüinos emperador siempre se reproducen durante el invierno antártico, poniendo sus huevos en mayo. Después de que la hembra pone su huevo, se lo pasa al macho, que lo mantiene caliente metiéndolo bajo una bolsa de piel sobre sus pies. Él equilibra el huevo allí durante unos 64 días, durante los cuales la hembra viaja al océano para cazar. El macho se acurruca con los otros machos de su colonia, y se ayudan mutuamente a mantenerse calientes mientras ayunan, incuban sus huevos y esperan obedientemente el regreso de sus parejas.

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Alimentación posterior a la eclosión

Las hembras de la colonia regresan alrededor del momento en que los huevos eclosionan, con los estómagos llenos de comida para alimentar a sus crías. Se encargan del cuidado de las crías, regurgitando la comida que han capturado mientras los machos viajan al océano para su primera comida en más de 100 días. Durante los siguientes 50 días más o menos, los padres cambian continuamente de un lado a otro, uno cazando mientras el otro se queda con el polluelo y lo alimenta.

El tiempo aparte

Cuando el polluelo tiene unos dos meses, empieza a pasar más tiempo lejos de sus padres, aunque todavía depende de ellos para alimentarse. Los padres lo dejan en un grupo de pollitos llamado guardería, que es supervisado por otros pingüinos de la colonia. Entonces pueden ir a cazar juntos; esto no lleva tanto tiempo como durante el invierno, ya que el clima cálido de la primavera acerca la costa al lugar de anidación de la colonia. Cuando los padres regresan a la colonia, se reúnen con su polluelo para regurgitar por él.

Independencia total

A principios del verano, los polluelos de la colonia se independizan completamente y la colonia viaja en grupo al mar para cazar. Debido a que los pingüinos emperador se reproducen e incuban sus huevos durante el duro invierno, las crías son lo suficientemente grandes como para hacer la transición a la independencia durante el verano, cuando el alimento es más abundante. En este momento los polluelos tienen unos 150 días de edad y sólo comienzan a perder sus mullidas plumas de plumón, pero son lo suficientemente maduros como para no depender más de sus padres, y aprenden a cazar y a alimentarse por sí mismos.

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