Comúnmente llamados conchas de lámpara, los braquiópodos parecen pequeños moluscos, aunque no están relacionados. Estas antiguas criaturas del océano son los únicos miembros del filo braquiópodo, que se remonta a la era paleozoica. Tienen una rica historia fósil y algunas especies que existen hoy en día se consideran fósiles vivos porque han permanecido inalteradas después de millones de años.

Estructura

Los braquiópodos adultos miden entre 0,2 y 2 pulgadas de largo. Sus cuerpos están encerrados entre dos caparazones, llamados válvulas, y se parecen a las almejas. Las dos válvulas se mantienen juntas en un extremo por los músculos. Sus dos estructuras de alimentación, llamadas lofóforos, ocupan los dos tercios delanteros de la cavidad entre las válvulas. Estas estructuras revestidas de cilios y con forma de tentáculos crean corrientes de agua de las que capturan microplancton y partículas orgánicas. El tercio posterior de la cavidad está lleno de órganos y músculos del cuerpo. La mayoría de los braquiópodos se adhieren al sustrato del fondo del océano con una estructura similar a un tallo, llamada pedículo, que se proyecta desde un agujero cerca de la bisagra de la concha.

Braquiópodo

Clases

Las dos clases de braquiópodos se distinguen por la forma en que las dos conchas encajan entre sí y el mecanismo para abrirlas y cerrarlas. Los braquiópodos articulados (clase Articulata) tienen bisagras con ranuras dentadas en la parte posterior de sus válvulas. Abren su caparazón para alimentarse usando los músculos dictadores unidos a la bisagra, y cierran el caparazón para protegerse cuando están en reposo. Los braquiópodos no articulados (clase Inarticulata) no tienen bisagra y dependen de la presión hidrostática para abrir y cerrar las válvulas.

Hábitat

Todos los braquiópodos son animales marinos que pueden habitar en los fondos marinos o en zonas poco profundas, como piscinas de rocas, zonas intermareales y estuarios de aguas antárticas. El típico braquiópodo se adhiere a sustratos duros o a sedimentos gruesos en zonas protegidas, como las grietas y la parte inferior de las rocas, y suele vivir en grupos densos.

Ciclo de vida

Los casquillos de las lámparas viven de tres a 30 años o más. Comienzan su vida nadando y flotando entre el plancton. Las larvas de las especies articuladas flotan durante unos días, viviendo de la yema. Cuando son lo suficientemente pesados, se asientan en el fondo y empiezan una metamorfosis que los convierte en cascarones de lámpara adultos. Las larvas inarticuladas parecen diminutas adultas y no necesitan metamorfosearse. Se alimentan de organismos microscópicos durante meses antes de asentarse en el fondo.