Los efectos de la hibernación en los mamíferos

Los mamíferos como los osos, murciélagos y ardillas hibernan cuando el alimento escasea. Al hibernar, estos mamíferos pueden sobrevivir a la escasez de alimentos y emerger de sus nidos cuando los recursos vuelven a ser abundantes. El comportamiento de hibernación de cada animal difiere, pero los efectos de la hibernación en su metabolismo, ritmo cardíaco y otros procesos del cuerpo son similares.

Metabolismo

Durante la hibernación, la tasa metabólica del mamífero cae significativamente. El metabolismo es el proceso del cuerpo de convertir la comida en energía. Cuando la tasa metabólica disminuye, el cuerpo puede sobrevivir con menos comida. Los animales en hibernación consumen grandes cantidades de comida en los meses anteriores al inicio de la hibernación. Debido a que no utilizan toda la energía de este alimento, el alimento extra se convierte en una gruesa capa de grasa. Mientras hibernan, esta capa de grasa es lentamente utilizada por su cuerpo para mantener sus procesos vitales en funcionamiento.

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Temperatura corporal

Cuando los mamíferos hibernan, sus cuerpos se enfrían. Por ejemplo, durante la hibernación, la temperatura corporal de una ardilla bajará a 0 grados centígrados aunque su temperatura corporal normal sea de 37 grados centígrados. Según el Parque Nacional de Yellowstone, se pensaba que los osos no eran verdaderos hibernadores porque su temperatura corporal no disminuía tan drásticamente. Los investigadores ahora saben que los cuerpos fuertemente aislados de los osos les permiten perder calor más lentamente.

Respiración y función cardíaca

Para conservar la energía, los cuerpos de los animales en hibernación se ralentizan. Las tasas de respiración disminuyen dramáticamente. Los osos normalmente toman de 6 a 10 respiraciones por minuto, pero durante la hibernación, eso cae a menos de 2 respiraciones por minuto. El ritmo cardíaco también disminuye, ya que la sangre no es bombeada tan rápidamente a través del cuerpo, ya que se necesita llevar menos oxigenación y energía a las células. La Guía de Hibernación del Departamento de Recursos Naturales de Illinois dice que el ritmo cardíaco del animal promedio en hibernación puede bajar de 100 a 4 o 5 latidos por minuto. Con los osos, el ritmo cardíaco se reduce, pero no tanto. Los ritmos cardíacos de los osos bajan de 50 a menos de 20 latidos por minuto durante la hibernación, según el Parque Nacional de Yellowstone.

Producción de desechos

A pesar de que se ha ralentizado, el metabolismo sigue produciendo algunos residuos. Los osos en hibernación, por ejemplo, siguen produciendo orina pero la cantidad se reduce en un 95 por ciento. Algunos animales se despiertan de vez en cuando para ir al baño. Otros, incluyendo algunas especies de osos, reciclarán los residuos. Los osos utilizan la urea, que normalmente se excreta en la orina, para extraer el nitrógeno que sus cuerpos utilizan para crear proteínas, lo que les ayuda a mantener su masa muscular incluso cuando pierden hasta un 30 por ciento de su peso durante la hibernación.

Hibernación Despertar

Los animales en hibernación no permanecen inactivos durante todo el período. Algunos mamíferos se despiertan y dejan su guarida o nido para defecar y orinar. Otros, como la ardilla, pasan por ciclos periódicos de recalentamiento durante la hibernación. Los osos también permanecen alerta a las amenazas y pueden despertar rápidamente. A medida que las temperaturas aumentan, estos mamíferos tienden a tener períodos de despertar más frecuentes. Eventualmente se alcanza un punto crítico de temperatura y esto le indica al mamífero que debe terminar su hibernación.

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