¿Qué son las defensas de las tortugas?

Las tortugas son criaturas extrañas con un plano corporal único que no se ve en ningún otro vertebrado. De hecho, son tan diferentes de otros animales que los científicos sólo recientemente se han puesto de acuerdo sobre dónde encaja su antepasado común más reciente en el árbol de la vida. A través de los 230 millones de años de evolución de las tortugas, algunas han desarrollado un caparazón muy duro y protector para su defensa, mientras que otras han disminuido el énfasis en su caparazón en lugar de otras defensas como morder, almizclar y esconderse.

Conchas protectoras

Todas las tortugas tienen un caparazón óseo que está cubierto de escamas o de piel correosa. Una táctica defensiva primaria para muchas tortugas es simplemente retirarse en su caparazón. Algunas especies, como las tortugas caja (Terrapene carolina) han desarrollado bisagras que permiten que el caparazón se cierre completamente, encapsulando al reptil de forma segura en su interior. Otras tortugas tienen caparazones reducidos que no ofrecen el mismo nivel de protección, y estas especies tienen que compensar esta pérdida con otras tácticas defensivas.

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Almizcle o peor

Algunas especies de tortugas, en particular la tortuga almizclera oriental o stinkpot (Sternotherus odoratus), se defenderán liberando un almizcle asqueroso si son atacadas. Dos pequeñas glándulas situadas debajo del caparazón producen el almizcle. La mayoría de las tortugas almizcleras son pequeñas, rara vez exceden las 6 pulgadas, por lo que el almizcle es un útil disuasivo para los depredadores. Otras especies vaciarán el contenido de su cloaca si son capturadas por un depredador, lo que puede disuadir a todos, excepto a los depredadores más hambrientos.

Mordiendo

Aunque la mayoría de las tortugas pueden morder, sólo unas pocas usan la mordedura como defensa. Se sabe que las tortugas mordedoras comunes (Chelydra serpentina), las tortugas mordedoras de cocodrilo (Macrochelys temminckii), las tortugas de caparazón blando (Apalone sp.) y algunas otras especies muerden fácilmente como defensa. Muchas especies que muerden en defensa tienen cuellos muy largos, lo que aumenta sus capacidades defensivas.

Esconderse y escarbar

Muchas especies de tortugas y galápagos simplemente intentan escapar de la atención de un depredador camuflándose con su entorno. Las tortugas acuáticas incluso están a contraluz para protegerse de los depredadores de arriba y abajo. (Con el sombreado en contra, un animal es más oscuro por arriba y más claro por abajo; esto generalmente hace que sea más difícil de ver). A veces esconderse a plena vista no proporciona suficiente seguridad y una tortuga puede elegir cavar una madriguera para protegerse. Las tortugas de Gopher son un ejemplo de una tortuga que se sabe que cava túneles muy largos, que forman todo un ecosistema que alberga más de 360 especies. Las madrigueras de las tortugas Gopher ofrecen tanta protección que las tortugas pueden sobrevivir a los incendios forestales retirándose a las profundidades de la madriguera.

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